Thursday, 4 August 2011

Dr. Sarvepalli Radhakrishnan

Knight of the Golden Army of Angels
Blessed was  the  day – September  5,  1888.  
Blessed   the  place – Tiruttani,  a  small  town  on  the  border  of  Andhra  Pradesh  and  Tamil  Nadu.   Blessed  are  Sarvepalli  Veeraswami  and  Seethamma,  a Telugu – speaking  Pranganadu  Niyogi  Brahmin  couple,  for  on  that  day  was  born  to  them  a  male  child – Radhakrishnan.   Veeraswami  worked  as  an  assistant  in the Tahsildar’s  office and  earned  a paltry salary; the  home,  therefore was  no  lap  of  luxury.
At  the  age  of  5,  the  little  boy  walked  every  step  of  the  way  to  Allapuram  Primary School. To the  cane wielding  schoolmaster, he  was  only a  little  more  than passable. How would he  know  that  the  tiny  Tabula  Rasa   would  be one day the  President  of  India!
Four  years down  the  lane,  the  lad  passed  his  fourth  standard  examination,  went  to  Lutheran  Mission School  in  Tirupati  and  completed  his  education in  secondary  school.  Then  at thirteen,  he  was  sent  to  Voorhees  College,  Vellore.    At  fifteen,  he  was  Fellow  of  Arts (F.A.)  and  was  married  too!   His  spouse,  Sivakasamma  was  ten!  
The  boy  in his  teens  had  decided  to  go  in for  graduation, but found  himself  on  the  horns  of  a  dilemma  as  to  what  to study. Arts, Science or Commerce?  The  issue  was  resolved  when  his  cousin  who had  passed  his  B.A.  happened  to make  a  gift - his  old  books  on Psychology,  Logic  and  more  importantly,  Ethics.
Sitting under  the  eaves  of  his  old  home, the youngster drowned himself into them. In  a  week’s  time,  he  made his  decision.  Leaving his  wife  behind,  he  moved  on  to  join the  Madras Christian  College.  
Young  Radhakrishnan  completed  his  B.A.  with  Philosophy  as  the  main subject.   The  thirst  for  knowledge  was  far  from  quenched.  A  couple  of  years  more;  he  did  his  M.A. in Philosophy.  Yet,  he  knew  he  had  a  long  way  to  go.
 Like  a  calf  that  suckles  milk  straight  from  the  udder  of the mother  cow,  the  seeker  read  voraciously – the  Vedas  and  the  Upanishads,  the  Philosophies  of  Sankara,  Ramanuja,  Madhwa,  and  that of  the Buddha  and  Mahavira.   The  ancient  Indian  scriptures  had  got  into  his  system.  He  was  proud  of  it.  Yet  the  pride  of  his  eternal  soul  was  hurt  whenever dogmatic  Westerners  derided  certain aspects  of  Hinduism  as  dismal.   Radhakrishnan  found  his  life’s mission  in  that – to  expound  his  religion  in  a  manner  and  language  the  West  best  understood.
In  1909,  Radhakrishnan  began  his  career  in the Madras  Provincial  Education  Service  as  lecturer.   His  salary  was            Rs. 60-80.  But,  he  never  equated  his  work  with  the  money  it  fetched. His lectures had  a  quality  of  their  own.   If  it  was  a  class  of  an  hour’s  duration,  he  devoted a few  minutes  out  of  it  for  quiet  contemplation.  Once  his  thoughts  were  put  together,  he  entered  the  class  majestically, wearing  spotless  dhoti,  gown  and  turban  and  spoke  with  purity  and  gentleness  of  spirit.   With  his  excellent  vocabulary and thoughts  that  were  clear like crystals, he  swept his  students off  their  feet.  The  class  would  be  over  before  the students  knew  it; so  much  so,  they  couldn’t  wait  to  get  back  there!
In  July  1918,  Radhakrishnan  joined  the Maharaja’s  College,  Mysore  as  Professor  of  Philosophy. There  too,  he  enthralled  his  students with  his  brilliant  lectures. Their  relationship  extended  beyond the classrooms,  the  corridors  and  the  campus.  On  high  days  and  holidays,  if  any  student  happened  to  tap  on  his  doors,  the  unassuming  teacher  lovingly  spoke  to  him  over  a  cup  of  filtered  coffee until  all  the  doubts  vanished  like  mists   before  the  sun! 
At  the  college,  the  faculty  and  the  academic  atmosphere  being  conducive,  the  brilliant  young  man  began  working  on his  Magnum  Opus,  Indian  Philosophy.   Many  a  time,  he  worked  all  day  and  half  the  night.
In  1920,  the  most  coveted  post  of  ‘King  George  V  Professor  of  Mental  and  Moral  Philosophy’ fell  vacant in the University of  Calcutta.  Asutosh  Mookerjee,  Vice-Chancellor  and  Head  of  the  Selection  Committee  had  read  Radhakrishnan’s  Philosophy  of  Rabindranath  Tagore  and  The  Reign  of  Religion  in  Contemporary  Philosophy.   As such, he had  no  second  opinion.
The  news  that  Radhakrishnan  would   leave the Maharaja’s  College  spread  like  wild  fire.  The  people of  Mysore  in  general  and  the  pupils  of  the  college  in  particular,  grew  hysteric.  Every  talk  of  his  was  a  class  act,  something  out  of  this  world; his very  presence,  awe  inspiring!   No!  They  wouldn’t  let  him go!
The  Vice-Chancellor  and  the  senior  faculty  did  a  fine  job  of  counseling  the  students by  telling  the  unrelenting  students  that  Radhakrishnan  was a whale  of  a  man;  it  would  be unethical  and  injustice  if  he  was  confined  to  a  pond  of  stagnant  water. The  students  relented!   But,  they  had  a  surprise  in  store  for  their  revered  teacher.
On  the  day  of  departure,  the  students  as  well  as  the  faculty  had  thronged  the  college.   At  the  portico  was  parked  a  cart  sans  animal.  
“Horse?”  asked  the   master.
“You  have  a  thousand  of  them”  was  the  answer.
It  reflected the collective  sorrow  as  well  as  euphoria.  The  students  were  horses  and  the  philosopher  rode! The  platform  of the  Mysore  Railway  station  overflowed with students and wellwishers.   The  Station  Master  had  no  objection  as  he  knew  what  the  occasion  was.  Green  flag  showed  and  the  whistle  shrilled. ‘Radhakrishnan  ki  Jai!’ For once,  the  students  were  not  full  throated  owing  to   lumps  that  had  formed  in  their  throats.  The  train  chugged,  a  hush  fell  and  with  it,  tears!
Radhakrishnan  joined the Calcutta  University.  Initially,   there  was  some  heartburning  among  those  who thought  they  were  cleverer  than  the  one  who  was  chosen.  By  and  by, the  voice  of dissent  came  to  be silenced  when  the  teacher  par  excellence  began to  deliver  his  lectures.   Moreover,  his  Magnum Opus,  Indian Philosophy,  volume one  was  published. That  was    followed by  volume  two  and  other  well  researched  works. All  his  books  received  rave  reviews  and  the  author  earned  celebrity status.      By  1926  ‘Indian  Philosophy,’  had  caused ripples world-wide  and  Radhakrishnan  received  invitation  for  lectures  from the  Oxford  and  the  Cambridge  and  a  host  of  universities  from far  and  wide.   He  went  wherever  he  could.  Where  he  could  not,  his  books  spoke  for  him. The  gap  between  the  East  and  the  Occident,  the  yawning  chasm  of  thinkers  began to  shrink.   In  that,  the  author  felt  a  sense  of  fulfillment. 
In 1931, Radhakrishnan was knighted. But, he preferred to be called Dr. S.  Radhakrishnan.   Nothing  more,  nothing  less. 
Around  the  time  Radhakrishnan  was  knighted,  the Andhra  University  was  looking  for  a  Vice-Chancellor.  There,  in  far  away  Calcutta  lived  a  king  of  kings,  who  was  an  Andhraite!   The  Telugus laid  a  claim  on  him.   With  that,  the  University  of  Andhra  forged  ahead.   The  man  was  infallible.  Yet,  some  senators  questioned  him  for  not  giving  preference  to  candidates  belonging  to the  backward  classes  while  filling  up  the  vacant  posts.
“We cannot  but  be  careful  in  the  selection  of  professors,”  asserted  the  new  task-master.  “No  other  consideration  should  weigh  with  us  in  the  appointment  of  professors  than  academic  achievement  and  original  work; for,  where  there  is  no  zeal,  there  is no  zest  for  teaching.”
Henry  Norman  Spalding  Professor  of  Eastern  Religions  and  Ethics (1936),    Vice-Chancellor  of  Banaras  Hindu  University  (1939),  Ambassador  to the  Soviet  Union (1949), Vice-President  of  India (1952),  recipient  of  Bharat Ratna (1954),  President  of  India (1962),  all  this was Radhakrishnan.   The  beauty of it was, he never   vied for  any  office  nor  on  any  occasion did  he make any back-door  entry.  On  the  other hand,  it  was  he  who  happened  to  be cherry-picked.  If  he  obliged,  it  was  the  chair  that  was  elevated,  not  the  man.  
On  his  personal  front,  i.e., in  the  year  1956,  Radhakrishnan  lost  Sivakasamma,   his  wife of 51  years.  The  couple  had  raised  five  daughters  and  a  son.  He  mourned  the  personal  loss  with  stoic  calm,  never  allowing  grief  to overtake  his  zeal  for service  to  the  people  and  the  nation.
Laying  down  the  office  of  the  President of  India,  facilitating  the  election  of        Dr.  Zakir  Husain  to  the  post,  Dr.Radhakrishnan   journeyed  homeward  (Chennai) on  May  13,  1967.  
Way  back  in  1936,  he  had  built  a  house  in  Chennai.   Though  it  was  a  small  house,  the  Ex-President  was    happy  to  be  living  there  as  he  had  been doing  in  Rashtrapati  Bhavan.  
After  suffering  a stroke  in  1968,  his  health  was  on  the  wane  which  he  braved  and  bounced  back  to  near  normalcy  every  time  there  was  a  setback.  He  avoided  public  appearances  but  made  it  to  a  public  function  when  the  title Brahmavidya  Bhaskara was  conferred  on  him  by the Bharatiya  Vidya  Bhavan.
On  April  16,  1975,  Radhakrishnan suffered  repeated  cardiac  arrests  and  was  hospitalised.   At  12-45 a.m.  on  April  17,  1975,  he  quietly  slipped  away from  the  land  of  the  living.   He  was  87.
Half  way  through  his  life,  when  the  nation  sought  to  celebrate  his  birthday,  the  man  who  eschewed  self-aggrandisement,  talked  of  Teachers’  Day.  
His  love  for  the  profession  has  been  bringing  teachers  and  pupils  together, on the fifth  of  September,  every   year and  shall  continue  to  do  so  for  ever .

Article by : Shrikant Murthy
Source: Bhavan's Journal 31 August 2010
To know more about Bhavan's Journal and to subscribe visit:

No comments:

Post a Comment